En la cuenta regresiva

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Entrevista de Ann Ninan

NUEVA DELHI, 14 dic 2007 (IPS) – No se espera mucho de la conferencia de las partes de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre Cambio Climático que termina este viernes en la isla indonesia Bali, pero los expertos advierten que el planeta se encuentra en la cuenta regresiva hacia una crisis ambiental.

Uno de ellos, Veerabhadran Ramanathan, profesor de ciencias climáticas y atmosféricas de la estadounidense Universidad de California, ha sido una figura clave para entender el impacto del calentamiento del aire a causa de la radiación solar en los glaciares del Himalaya, fuente vital de agua en China y en el sudeste asiático.

El deshielo de los glaciares es la mayor amenaza que afrontan los dos países más populosos del planeta, China e India, dijo Ramanathan en una entrevista con IPS. La cantidad de lluvia que provocan los monzones ya se ha reducido siete por ciento en India, mientras que las tormentas violentas y destructivas están en ascenso, explicó.

Ramanathan, quien nació en ese país, es experto en la dinámica del clima global, las transferencias de radiación solar, el efecto invernadero –que provoca el recalentamiento planetario por acumulación de dióxido de carbono en la atmósfera– y las mediciones por satélite.

— Usted fue el primero en hablar sobre la reducción de la radiación solar”¦

— El término (“global dimming” en inglés) fue acuñado por el doctor G. Stanhill en 2001, en Israel. Mi trabajo, publicado en una serie de artículos entre 1996 y 2001, fue uno de los primeros en mostrar, a través de observación directa, que la acumulación de las llamadas nubes asiáticas marrones, producto de la contaminación, pueden provocar una importante reducción de la radiación solar en la superficie del sudeste de Asia y el Océano Índico.

— ¿Qué efecto tiene?

— En un estudio que publicamos en 2005, demostramos que la radiación solar se redujo hasta siete por ciento en India, lo que redujo la cantidad de lluvia durante los monzones. Eso está acompañado por una importante absorción de radiación solar por las nubes marrones y el calentamiento provocado por este proceso es un factor importante en el deshielo de los Himalayas. Creo que es la mayor amenaza que enfrenta India.

–Su estudio en las Maldivas abrió una nueva senda. Sorprendió a todos”¦

–Mostró que, debido a condiciones atmosféricas, las nubes marrones están expandidas sobre la bahía de Bengala y el mar Arábigo. Las nubes absorben los rayos del sol y calientan la atmósfera.

–El glaciar Gangotri, la fuente del río Ganges, se está derritiendo”¦

— Es la mayor amenaza que enfrentan China e India, porque los glaciares del Himalaya son la mayor fuente de los grandes sistemas fluviales del sudeste de Asia. Descubrimos que el deshielo se debe al recalentamiento provocado por los gases invernadero y la absorción de la luz solar por parte de las nubes marrones. La fuente principal de su existencia es el uso de biocombustibles para cocinar, la combustión de biomasa y el uso de combustibles fósiles (gasolinas y gasóleos, carbón y motores de dos tiempos). Si China e India actúan en conjunto, con decisión, pueden mitigar los efectos de las nubes marrones sobre los monzones, el derretimiento de los glaciares y la seguridad alimentaria e hídrica en la región.

–Millones de personas dependen de las lluvias para su agricultura de supervivencia”¦

–Puede haber una crisis alimentaria. El crecimiento de la producción de arroz en India, alimentado por lluvias, se ha estancado desde los años 90, a pesar del creciente uso de fertilizantes y modernos métodos de cosecha.

–¿El planeta se volverá más caliente?

–Existe un consenso acerca de que habrá recalentamiento global con tecnologías más “limpias”, al menos en lo que respecta a las nubes marrones. Pero, a nivel regional, la disminución de esas nubes tendrá un impacto positivo, porque detendrá el deshielo de los glaciares.

–Usted dijo que la velocidad a la que cambia el planeta es increíble. ¿Podemos esperar que Australia y Estados Unidos tomen conciencia del tema y actúen para detener el recalentamiento global?

–Creo que sí. Veo mucho movimiento en esos países a favor de tomar acciones que limiten las emisiones de gases invernadero.

Actuemos ahora y salvemos a nuestros hijos y nietos de una catástrofe potencial. Los pasos que se tomen ahora para mitigar los efectos del cambio climático serán la mayor herencia que dejaremos a las generaciones por venir. Que no nos recuerden como a la generación más egoísta del nuevo milenio.

Professor Veerabhadran Ramanathan is an atmospheric scientist whose research focuses on global climate dynamics, the greenhouse effect, aerosols, clouds, and the Earth”™s radiation budget. He has contributed over 150 publications in journals and books and is Distinguished Professor of Atmospheric Sciences, and the Victor C. Alderson Professor of Applied Ocean Sciences at the Scripps Institution of Oceanography (SIO), University of California San Diego (UCSD). He directs the Center for Atmospheric Sciences at SIO and is co-chief scientist of the Atmospheric Brown Cloud Project (sponsored by the United Nations Environment Programme, UNEP)) and also the Indian Ocean Experiment (INDOEX) which led to the discovery of the South Asian brown haze and its radiative forcing.

Professor Ramanathan is widely recognized by for his work in understanding the effects of trace gases, clouds, and aerosols in the atmosphere. He was the first to demonstrate ” in 1975 ” that chlorofluorocarbons (CFCs) are major greenhouse gases and that adding one molecule of CFC to the atmosphere has the same greenhouse effect of adding more than 10,000 molecules of CO2. In the early 1980s he led a World Meteorological Organization (WMO) study which concluded that numerous trace gases are significant contributors to global warming, indicating that the global warming problem was more urgent than previously thought. He followed this up by showing (with Madden in Science, Vol. 209, p 763) in 1980 that the global warming would be detectable by 2000, which was verified by the Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC) in 2001.

Beginning in the 1980s, he focused on the link between clouds and climate ” a major source of uncertainty in global warming forecasts. With NASA and university colleagues, he led a major satellite experiment and demonstrated that clouds had a net global cooling effect on the planet. He also used the satellite radiation budget data to show that the water vapour greenhouse effect was a major amplifier of global warming. Since then he has designed and conducted two international field experiments, the Central Equatorial Pacific experiment (1993) and INDOEX with P. J. Crutzen (1995 to 1999). He showed that black carbon and other aerosols in the South Asian brown haze led to a large reduction of solar radiation reaching the surface with significant impacts on regional climate and monsoon rainfall. He is now studying the effects of Atmospheric Brown Clouds over Asia, including their role in surface dimming and their effects on water and agriculture. For this purpose he is developing a global observing system with light-weight long-range unmanned aircraft to track pollution particles and brown clouds around the planet and observe their impact on climate.

He has received numerous national and international honours including: the Buys Ballot Medal of the Royal Netherlands Academy of Sciences given once a decade and the most prestigious award in earth sciences given by this academy; the Volvo environmental prize for pioneering work related to the greenhouse effect; the Rossby Medal which is the highest award given by the American Meteorological society; and the Pioneer Award given by the National Science Foundation for pioneering the Science and Technology Center Concept. He was admitted to the National Academy of Sciences in April 2003. For his contributions to science and the environment, Pope John Paul II elected him to the Pontifical Academy of Sciences in 2004. He has served on numerous national and international committees and has given expert testimonies to the US Congress.

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