Carlos Linneo: hace 300 años nació el inventor del sistema de clasificación de especies

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Pedro Cáceres
Natura/El Mundo XII/2007

Rodeado de plantas de todo el mundo, cada una marcada con su nombre científico en latín, un busto de un sabio sueco del siglo XVIII preside una de las glorietas del Real Jardín Botánico de Madrid. Es una muestra del reconocimiento que se rinde a Carlos Linneo, uno de los naturalistas más influyentes de la historia, creador del primer sistema moderno de clasificación de especies.

Hasta el más profano en ciencias naturales sabría explicar lo que quiere decir ‘Homo sapiens’: es la forma científica de designar a la especie humana. Fue precisamente Linneo quien, a mediados del siglo XVIII, propuso ese sistema de nomenclatura binomial en latín que sigue empleándose en nuestros días: un primer nombre para designar el género o el grupo amplio al que pertenece el ejemplar y un segundo término como adjetivo para precisar la especie concreta. Fue él quien partiendo de la revolucionaria idea de que el hombre era un animal entre otros animales propuso que ‘Homo’ ‘sapiens’ fuera la designación de nuestra especie.

Con el espíritu racionalista propio del Siglo de las Luces al que perteneció, Linneo se propuso dar un orden a la complejidad de la naturaleza. Quienes se dedican hoy a clarificar cuál es la relación entre las especies le deben el impulso inicial. Su insistencia en sistematizar la enorme complejidad de la vida y su dedicación a la recolección y catalogación de especímenes abrió camino a otros genios como Humboldt o Darwin, que avanzaron sobre la senda construida por el sueco.

Varias actividades se han llevado a cabo este año para conmemorar el tercer centenario de Linneo, impulsadas muchos de ellas por el Instituto Sueco. En España se ha expuesto el trabajo del fotógrafo sueco Edvard Koinberg, exhibido en el Jardín Botánico de Madrid y en el Castillo de Santa Catalina de Cádiz. Su exposición Herbarium amoris ‘(www.herbariumamoris.se/’) es una muestra de espléndidas fotografías realizadas a las mismas flores que Linneo se dedicó a clasificar.

Linneo, médico de formación pero apasionado por las plantas, tuvo la inspiración de organizar los vegetales según la distribución y el número de sus órganos sexuales. No sólo entendió que los estambres y los pistilos pertenecen al aparato reproductor, sino que decidió tomarlos como base de clasificación.

Así definió 24 grandes clases distintas que englobaban a todas las plantas conocidas y que, sobre todo, debían servir para las que faltaran por conocer. Estrenó la idea en 1735, en la obra ‘Systema’ ‘naturae’.

El sistema sexual ha sido abandonado en nuestros días, pero en aquella época representaba un método de definición muy por encima de todo lo conocido con anterioridad. Aún hoy, su trabajo permanece como un momento decisivo para las ciencias naturales, que hasta entonces no habían tenido el mismo impulso cartesiano que desde el siglo anterior venían gozando otras disciplinas como la Física.

Muchos nombres linneanos siguen presentes en las colecciones botánicas. Este año para seguir recordándole, el embajador de Suecia en España, Anders Rönquist, fue el encargado de sembrar un abedul, árbol típico de Suecia, en el Jardín Botánico de Madrid.

LA BIOGRAFÍA DE CARLOS LINNEO

Suecia. Carlos Linneo nació el 23 de mayo de 1707 en RÃ¥shult, al sur de Suecia. Era hijo de un pastor protestante y se dice que fue su padre quien le transmitió su temprana pasión por las plantas.

El nombre. Carl von Linné es el nombre con el que se le conoce en Suecia, desde que recibió un título de nobleza en 1757. En el mundo anglosajón es Carl Linnaeus, mientras que en castellano el más extendido es Carlos Linneo.

Estudios. Se formó como médico en Suecia pero enfocó su carrera hacia el estudio de la naturaleza. Tras formarse en Holanda, se instaló en Upssala donde fue profesor.

Viajes. Recorrió Suecia a la búsqueda de especímenes y ganó fama con los libros que describían sus viajes. El más famoso de ellos le llevó a la poco conocida zona norte de su país. De esa época es el retrato que aparece junto a estas líneas, pintado por Martin Hoffman, y en el que aparece vestido con el traje típico lapón.

Seguidores. Linneo formó a numerosos discípulos, muchos de los cuáles recorrieron el mundo a la búsqueda de plantas que él clasificaba.

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