Nanotecnología y seguridad alimentaria

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La nanotecnología puede definirse como el diseño, la producción y la aplicación de estructuras, sistemas y materiales mediante el control del tamaño y la forma de los materiales a escala atómica y molecular. Trabaja con estructuras de menos de 100 nanómetros (un nanómetro es la milmillonésima parte de un metro 10-9).

El interés de esta tecnología radica en el hecho de que el pequeño tamaño comporta propiedades físicas y químicas que difieren significativamente de las que presenta el mismo material a mayor escala. Por esta capacidad ventajosa que les otorga este distinto comportamiento, las nanopartículas pueden formar parte de la composición de productos y aportarles nuevas propiedades. Sin embargo, esta diferencia de comportamiento puede igualmente inducir riesgos potenciales.

Aplicaciones de la nanotecnología en la cadena alimentaria

Los expertos de la industria alimentaria prevén que incidirá de muchas formas en los productos de consumo. Puede presentar varias aplicaciones, efectivas o potenciales, tanto en el ámbito de la calidad como en el de la seguridad de los alimentos:

.  En el envasado de alimentos para desarrollar nuevos materiales de envasado que permiten aumentar la vida útil del producto.

.  Por sus dimensiones, permiten mejorar el sabor, el color y la textura de los alimentos, como por ejemplo mantener el sabor salado en alimentos con un contenido reducido en sodio.

.  En alimentos funcionales para mejorar la absorción y biodisponibilidad de vitaminas y minerales y nutrientes.

.  En el desarrollo de métodos de detección de microorganismos para mejorar el control de la seguridad microbiológica de los alimentos.

.  En la producción de semillas.

.  En plaguicidas incluidos en nanocápsulas para mejorar la absorción en las plantas.

.  En salud animal, como vacunas que incorporan nanopartículas con el objetivo de conseguir mayor eficiencia de absorción y dosificación.

Retos planteados

Tal como la Comisión Europea señala en la comunicación Hacia una estrategia europea para las nanotecnologías, el progreso tecnológico debe complementarse con la investigación científica y la evaluación de los posibles riesgos para la salud o el medio ambiente asociados con las nanotecnologías.

Los consumidores deben poder beneficiarse de las nuevas aplicaciones de la nanotecnología manteniendo un nivel elevado de protección de la salud, la seguridad y el medio ambiente.

La nanociencia aplicada es una tecnología muy joven. Los métodos de ensayo, análisis y detección utilizados habitualmente para determinar la seguridad de los productos químicos no siempre son plenamente aplicables a la nanoescala. Es necesario lograr un enfoque coordinado entre la industria y las autoridades de control para garantizar la seguridad de los productos, a la vez que se desarrolla la tecnología.

Existe poca información sobre las propiedades de las nanopartículas y de su posible toxicidad. Sustancias evaluadas a escala ortomolecular pueden tener propiedades tóxicas distintas a escala nanomolecular.

Avances en las soluciones a los retos

El Comité Científico de la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria ha publicado una opinión, el 5 de marzo de 2009, sobre los posibles riesgos asociados con la nanociencia, en el cual estima que es conveniente llevar a cabo una evaluación del riesgo individualizada para cada aplicación de un nanomaterial. Se precisa información sobre la bioacumulación y los posi-bles efectos tóxicos de la inhalación y/o ingestión de nanopartículas acumuladas y las repercusiones a largo plazo en la salud pública.

La UE ha elaborado un código de conducta para la investigación responsable en el campo de la nanociencia y la nanotecnología y el Plan de acción para Europa 2005- 2009 para la nanotecnología.

Así pues, se puede prever que en el ámbito europeo será precisa una nueva regulación normativa, aunque la normativa actual cubre sobradamente los aspectos de seguridad de los alimentos, que contemple una evaluación de la seguridad de las nanosustancias previa a la autorización, de modo similar a la que ya se está realizando con los nuevos alimentos y los organismos genéticamente modificados (OGM).

Así mismo, la nueva legislación debería incluir aspectos relativos al etiquetado con el fin de facilitar la debida información a los consumidores.

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Fuente: “ACSA BRIEF – Nuevas tecnologías” Agencia Catalana de Seguridad Alimentaria. . acsa_brief_nano_2_cast.pdf

MÁS INFORMACIÓN:

.   Opinion of the Scientific Committee on the Potential Risks Arising from Nanoscience and Nanotechnologies on Food and Feed Safety and the Environment. EFSA Scientific Committee. March 2009. http://www.efsa.europa.eu/EFSA/efsa_locale-1178620753812_1211902362054.htm

.   FramingNano: Mapping study on regulation and governance of nanotechnologies. January 2009  www.framingnano.eu

.   INFORME del Parlamento Europeo, 8 de abril de 2009, sobre los aspectos reglamentarios de los nanomateriales.

Artículo de la BBC – Nanoalimentos en su mesa http://www.bbc.co.uk/mundo/ciencia_tecnologia/2009/06/090601_nanoalimentosbruselas.shtml

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