La desaparición de los glaciares se ha duplicado en los últimos años

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La última capa de hielo en desprenderse de la Antártida ha sido el glaciar Wilkins.
Londres, 27/3/2008, (Ecoestrategia-Agencias).- La desaparición de los glaciares, las masas gigantes de agua dulce congeladas, principalmente en los polos del planeta, están desapareciendo aceleradamente ya que su tasa promedio de derretimiento se ha duplicado en los últimos años, según lo indicó el Servicio Mundial para la Vigilancia de los Glaciares (WGMS, por sus siglas en inglés), con sede en la Universidad de Zurich, en Suiza.

El último capítulo de esta preocupante situación ha sido el desprendimiento de la Antártida de una capa de hielo de 5.000 millas cuadradas conocida como el glaciar Wilkins, un trozo de hielo del tamaño de la isla caribeña de Santa Lucía o de la mediterránea Ibiza, tal como lo informó el Servicio Británico de Mediciones Antárticas (BAS, por sus sigla en inglés).

Para los científicos se trata de una evidencia adicional del calentamiento del planeta. La Capa de Hielo de Wilkins se había mantenido estable a lo largo del último siglo, pero comenzó a retroceder en la década de 1990. Las imágenes satelitales indican que parte de la capa de hielo se está desintegrando y pronto desaparecerá. Seis capas de hielo en la misma parte del continente ya desaparecieron.

“œEl rápido derretimiento de los glaciares es un claro indicio de que el cambio climático se ha consolidado y millones de personas, si no miles de millones, se verán afectadas”, comentó por su parte el director ejecutivo del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA), Achim Steiner.

Cataclismo en la Antártida

Foto: WGMSSegún informó la radio británica BBC, los investigadores del BAS se percataron de la desintegración a través del monitoreo diario de imágenes satelitales y enviaron un avión Twin Otter en una misión de reconocimiento para registrar en vídeo lo que estaba pasando.

Jim Elliot, uno de los investigadores del BAS, señaló que nunca había visto algo así antes. “œVolamos a lo largo de la grieta principal y observamos la gran escala de movimiento desde la ruptura”, dijo. “œGrandes y voluminosos trozos de hielo, del tamaño de casas pequeñas, parecían que los hubieran tirado como si fueran escombros, como si fuera una explosión”, añadió Elliot.

Por su parte, el experto David Vaughn, también perteneciente al Servicio Británico de Mediciones Antárticas, afirmó que “œWilkins es la capa de hielo más grande de la península antártica que ha sido amenazada hasta el momento”. “œNo esperaba ver que las cosas ocurrieran con esta rapidez. La capa de hielo está colgando de un hilo. Sabremos en los próximos días o semanas cuál será su destino”, agregó.

El témpano de hielo de 41 kilómetros de largo por 2,5 de ancho parece estar desprendiéndose, y gran parte de la Capa de Hielo Wilkins sólo está protegida por una delgada tira de hielo que une a dos islas. Dado que se trata de una plataforma flotante de hielo, la desintegración no tendría ningún efecto en el nivel del mar. Sin embargo los científicos sostienen que esto eleva las preocupaciones sobre el impacto del cambio climático en esta parte de la Antártida.

Una tendencia sin aparente fin

Foto: WGMSEn los continentes, los glaciares alimentan los ríos de los cuales depende la supervivencia de muchas personas: por ejemplo, 360 millones del río Ganges, en India, y 388 del Yangtze, en China. Un menor flujo de agua dificultará el crecimiento de los cultivos en esas zonas y otras partes del mundo.

El rápido derretimiento de los glaciares también produce inundaciones y aumentos en el nivel del mar. En promedio, hay un metro cúbico de agua dulce en cada 1,1 metros de hielo glaciar.

El WGMS ha seguido de cerca la historia de los glaciares y posee información continuada sobre los cambios promedios del grosor de hielo producidos desde 1980, tomando como referencia a 30 de estas gigantescas masas de agua congelada que también se encuentran acumuladas en las cimas de las cordilleras.

La pérdida de hielo en 2006 fue particularmente alta, cerca del triple que en 2005. En total desde 1980, los glaciares sufrieron una pérdida neta de 11,5 metros en grosor. Esta reducción es claramente visible en muchas partes del mundo.

Algunos de las más drásticas reducciones se produjeron en Europa. El glaciar Breidalblikkbrea, en Noruega, perdió en grosor cerca de 3,1 metros solo durante 2006. Estudios recientes indican que la mayoría de los glaciares de América del Sur, desde Colombia hasta Chile y Argentina, disminuyen en su volumen en forma acelerada.

“Las últimas cifras son parte de lo que parece ser una acelerada tendencia sin fin aparente a la vista”, aseguró el director del WGMS, Wilfried Haeberli.

Un calentamiento sin precedentes

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En la década pasada los científicos ya habían previsto que el segmento norte de la Capa de Hielo Wilkins se perdería en unos 30 años si continuaba el calentamiento global. Sin embargo esto está sucediendo más rápido de lo que se esperaba.

“Lo que realmente estamos viendo es un trozo de hielo que se desprende de una forma que sugiere que esto no es simplemente un aspecto normal de la formación de témpanos de hielo”, dijo el profesor David Vaughan en declaraciones a la BBC. “Esto no es una cuestión del aumento del nivel del mar, más bien es una indicación más del cambio climático en la península antártica y la forma en que está afectando el medio ambiente”, agregó Vaughan.

Sólo faltan 18 meses para la próxima reunión de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre Cambio Climático, que se realizará en Copenhague, y en la que los gobiernos deberán acordar un nuevo régimen para la reducción de emisiones cuando venza en 2012 el Protocolo de Kyoto, único instrumento actual contra el recalentamiento planetario.

Científicos en todo el mundo sostienen que este nuevo régimen debería reducir las emisiones entre 25 y 40 por ciento para 2020, pues sólo así se podría evitar un efecto catastrófico en el planeta. Si no se logra un acuerdo internacional en 2009, “œcomo los glaciares, nuestro espacio de maniobra y la oportunidad de actuar simplemente se desvanecerán”, alertó el Director del PNUMA.

Toda la información sobre este fenómeno en:
http://www.antarctica.ac.uk/

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